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L'exploitation des manchots

La rencontre hommes-manchots ne fut pas favorable à ces oiseaux. Les hommes tirèrent rapidement parti de cet oiseau gras, peu craintif et relativement facile à attraper.

Les habitants du groupe d'îles Tristan da Cunha dépendent toujours des manchots pour les oeufs, les plumes, l'huile et la peau.(2)

Viande et oeufs

Certaines espèces de manchots étaient déjà connues par les habitants primitifs. On pense que leurs oeufs étaient consommés et qu'ils étaient certainement chassés.

La première exploitation des manchots fut ponctuelle et exceptionnelle par les explorateurs pour leur viande et pour leurs oeufs.
On peut citer Magellan qui fit réserve d'une grande quantité de manchots avant de traverser l'océan Pacifique. Sir Ernest Shackleton a écrit:
"Ce laps de temps est également mis à profit pour abattre une centaine de pingouins (sic) qui [...] vont avantageusement compléter notre provision de viande fraîche pour la saison."
Extrait de Au cœur de l'Antarctique. Vers le pôle Sud, 1908-1909. (p. 50 - Phébus)
"Quatre-vingt dix infortunés pingouins(sic) et un phoque ont du être tués pour nous fournir une provision de viande fraîche."
Extrait de Le Pourquoi-pas? dans l'Antarctique de Jean-Baptiste Charcot (p.264 - Ed. Arthaud)
Par contre, les pêcheurs, les chasseurs de baleines et de phoques ont souvent considéré les manchots comme étant une source facile et principale de nourriture:
  • Parfois, jusqu'à 300.000 oeufs étaient prélevés par an sur une île africaine.(1)
  • Certains exploreurs allaient jusqu'à tuer et saler 3.000 manchots en un jour pour les provisions de voyage.(2)
Même si le ramassage des oeufs a été officiellement interdit en 1969, le ramassage illégale existe toujours (par ex., les îles Malouines ou l'Afrique du Sud).

Peau et plumes

Pendant une grande partie du XIIIème siécle et du XIXème siècle, la peau des manchots fut utilisée pour fabriquer des chapeaux, des chaussures et des sacs à main.
Les plumes étaient dédiées à la décoration de vêtements et le rembourrage de matelas.(1)(2)(3)

Huile

A l'instar de nombreuses espèces de mammifères marins des eaux antarctiques, l'extraction d'huile de la couche de graisse des manchots est devenue une industrie dans les années 1800 et au début des années 1900.
L'huile était utilisée pour l'éclairage, pour le tannage du cuir et comme fioul.
Dans les îles Malouines, on a estimé à 2 millions et demi de manchots tués sur une période de 16 ans.
L'industrie de l'huile s'est arrêtée en 1918 face aux protestations du grand public et face à l'apparition de produits chimiques moins chers et de meilleure qualité. (1)(3)

Guano

Le guano des manchots de Humboldt a une grande valeur commerciale pour ses principes fertilisants (haute teneur en azote).
Les incas utilisaient déjà le guano des manchots et autres oiseaux marins pour améliorer les taux de productivité agricole. Mais, ils l'exploitaient intelligemment en n'extrayant que des quantités inférieures à celles produites par les oiseaux.
Le guano est devenu l'une des principales valeurs marchandes au XIXème siècle et fut exploité sans restriction. Au début du XXème siècle, les stocks étaient sur le point d'être épuisés.
L'extraction de guano est aujourd'hui mieux controllée mais son exploitation et la présence humaine reste une menace sérieuse pour les manchots.

Sources:
(1)Sparks and Soper, 1987
(2)Simpson, 1976
(3)del Hoyo, et al., 1992
(4)Araya and Todd, 1988

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